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數位保存大不易

數位保存大不易
——Flash從瀏覽器裡消失了,曾經流行的Flash動畫與遊戲要何去何從?

2021-04

莊庭瑞

與朋友在家中聚會,我們會翻出停產的光碟片或遊戲機,一開機就進入往日時光。我們也在 YouTube 上翻找老歌與舊電影。藉由實體物件、數位載體與網路服務,群體的文化經驗藉以留存,同時寄語後世。

不過,現在若想要感受早期全球資訊網的使用經驗,可就困難了。早期的網站多已不存在或樣貌大幅改變(可還記得蕃薯藤和奇摩?GeoCities?),1990 年代的電腦、作業系統、瀏覽器與上網方式也跟現在相去甚遠(用過數據機撥接上網嗎?)。電腦作業系統幾次更新之後,舊有的應用程式與檔案格式不能使用,更是經驗斷層的關鍵因素。舉例來說,新手機無論是安卓系統或是 iOS,都不支援 Flash。在 2000~2010 年間,使用 Flash 製作的網頁動畫與遊戲,是當時全球資訊網不可或缺的一環。因著奧多比公司 (Adobe) 的決定,Flash 的生命終點設在 2020 年 12 月 31 日,今年起眾人可要跟 Flash 的網路經驗說再見,之後的世代也無從體驗。

幸好有「網際網路典藏庫」 (Internet Archive)!這個非營利組織成立於 1996 年,固定爬梳所有網站,每日系統性地把網頁備份到典藏庫。2020 年 11 月網際網路典藏庫宣佈,已整合名稱為 Ruffle 的 Flash 模擬器程式,先載入瀏覽器就可執行典藏庫內副檔名 .swf 的 Flash 格式檔案,讓昔日的動畫與遊戲起死回生。

之所以如此大費周章,是因為 Adobe 在最後釋出的 Flash 播放器更新程式內建了時間炸彈;這些新款的播放器在 2021 年 1 月 12 日之後,會直接拒絕執行 Flash 格式的檔案。在這名副其實的「死期」之後,使用 Flash 的網站頓時停擺,因為造訪者瀏覽器內的 Flash 播放器罷工了。南非國稅局使用 Flash 製作網路報稅軟體,因此成為受災戶,緊急之下只好準備客製化的瀏覽器,內含無時間炸彈的 Adobe 舊版 Flash 播放器,請民眾報稅前先下載使用,以暫時度過難關。

Flash 興起於 1996 年,那時的網頁只有文字和圖片,網路頻寬也有限,但透過 Flash 可以在瀏覽器內達到多媒體互動的效果,相當受開發者喜愛,YouTube 那時也是用 Flash 來播放影片。隨著網路頻寬大幅提升,以及網頁開發轉用內建影音功能的 HTML5,Flash 的需求日益降低。但是 Flash 播放器的維護,尤其在安全性漏洞上持續修補,卻逐漸成為負擔。也難怪 Adobe 要把它下架。

Flash 的生命在 1 月 12日終止。美國前總統川普的推特帳號在 1 月 8 日永久停權。這兩件事不相關,但都彰顯了網路內容不易保存的特質。川普任職總統期間富爭議的推特發文,可視為政府記錄與史料,有保存研究的需要。停權後,川普自 2009 年起共約 5 萬 6000 則推文,在推特平台上卻已完全看不到。當然,川普是飽受爭議的公眾人物,他的推文必定已有多方備份留存,在推特平台上看不到似乎不要緊。不過,個別的保存是否完整?每則的備份是否忠實?這也是值得深究的問題。保存在網際網路典藏庫的川普推文以及備份在「川普推特典藏庫」 (Trump Twitter Archive) 的兩份獨立收藏,經過研究人員比較,絕大多數相同但仍有少數出入,例如川普自行刪除的一些推文,兩邊收錄的方式則不一致。

推特這類社群媒體平台,依照使用者的訂閱選擇、所在區域、瀏覽器偏好,以及廣告上的考量等,針對每位使用者即時組裝個人化的內容。換言之,來自社群媒體的內容不是靜態網頁,無法以簡單方式有系統地保存。數位典藏機構必須派出假裝是瀏覽器的機器人,跟這些平台互動以擷取資料,再自行組裝為網頁保存。這種保存方式需要因應平台改版而隨時調整機器人程式,也會因瀏覽器的不同存在先天的限制與偏差,以不同方式保存的內容也因此互有差異。

從 Flash 網頁程式的保存與再現,到川普推特發文的蒐集典藏,都點出了在快速變動網路環境下的數位經驗,無論是個人還是群體,皆如此短暫脆弱,也彰顯數位保存的重要與困難。

(刊於《科學人》2021 年 4 月號。)

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Adobe Flash
https://en.wikipedia.org/wiki/Adobe_Flash

Adobe to block Flash content from running on January 12, 2021
https://www.zdnet.com/article/adobe-to-block-flash-content-from-running-on-january-12-2021/

South African government releases its own browser just to re-enable Flash support
https://www.zdnet.com/article/south-african-government-releases-its-own-browser-just-to-re-enable-flash-support/

"SARS is aware of certain forms not loading correctly due to Adobe Flash. We are currently working on resolving the matter and will advise once the problem has been resolved. We sincerely apologise for the current inconvenience."
https://twitter.com/sarstax/status/1348957837054140416

"We are pleased to announce that a SARS browser solution is now available following issues experienced with the discontinuation of Adobe Flash Player."
https://twitter.com/sarstax/status/1353699405912797184

SARS Browser Download
https://tools.sars.gov.za/webtools/sarsbrowser/browserdownload.aspx

Flash Animations Live Forever at the Internet Archive
http://blog.archive.org/2020/11/19/flash-animations-live-forever-at-the-internet-archive/

Flash Back! Further Thoughts on Flash at the Internet Archive
https://blog.archive.org/2020/11/22/flash-back-further-thoughts-on-flash-at-the-internet-archive/

Archiving Twitter feeds
https://support.archive-it.org/hc/en-us/articles/208333743-Archiving-Twitter-feeds

Permanent suspension of @realDonaldTrump
https://blog.twitter.com/en_us/topics/company/2020/suspension.html

Trump Twitter Archive V2
https://www.thetrumparchive.com/

Trump's Tweets
https://news.docnow.io/trumps-tweets-2d3f348ccd24

Michael Nelson's Group On Archiving Twitter
https://blog.dshr.org/2020/12/michael-nelsons-group-on-archiving.html

More On Archiving Twitter
https://blog.dshr.org/2021/02/more-on-archiving-twitter.html

2020-07-15: Twitter Was Already Difficult To Archive, Now It's Worse!
https://ws-dl.blogspot.com/2020/07/2020-07-15-twitter-was-already.html

2020-11-04: New Twitter UI: Replaying Archived Twitter Pages That Never Existed
https://ws-dl.blogspot.com/2020/11/2020-11-04-new-twitter-ui-replaying.html

2020-12-08: Twitter Added Labels On Its Old User Interface
https://ws-dl.blogspot.com/2020/12/2020-12-08-twitter-added-labels-on-its.html

2021-01-09: Embedded Tweets From @realDonaldTrump: They Won't Break, But They Can Be Faked
https://ws-dl.blogspot.com/2021/01/2021-01-09-embedded-tweets-from.html

021-01-22 Twitter rewrites your URLs, but assumes you'll never rewrite theirs: more problems replaying archived Twitter
https://ws-dl.blogspot.com/2021/01/2020-01-22-twitter-rewrites-your-urls.html

Twitter won’t let National Archives revive @realDonaldTrump
https://www.politico.com/news/2021/04/07/twitter-national-archives-realdonaldtrump-479743

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